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Entrevista con Lefebvre d’Ovidio, Silversea Executive Chairman

“Viajar a sitios incómodos e inexplorados, es bonito, pero viajar a sitios incómodos de una manera cómoda y lujosa no tiene precio, y ahí es donde radica el verdadero lujo”.

Reportaje perteneciente a la revista CruisesNews 47 – Diciembre 2018

Manfredi Lefebvre d’Ovidio nació en Roma en 1953, hijo del renombrado empresario y legislador Antonio Lefebvre de Clunieres di Balsorano. Lefebvre comenzó su carrera trabajando en empresas familiares, pero se movió rápidamente para construir sus propias empresas. Tomó control de Silversea Cruises en 2001, una empresa familiar y líder mundial en cruceros de lujo y se convirtió en su Presidente Ejecutivo. Transformó a Silversea de una línea de cruceros con cuatro barcos a la líder del mercado del ultra lujo con 9 barcos de crucero a más de 900 destinos en todo el mundo. La flota continúa expandiéndose y hay cinco nuevos barcos bajo pedido. Además, amplió la gama de productos de la compañía agregando a la flota el concepto de Expedition, convirtiéndose rápidamente en el referente en cruceros de lujo. El Sr. Lefebvre es un líder reconocido de la industria global de cruceros y ha desempeñado papeles clave en CLIA, incluyendo Presidente Europeo, Miembro del Comité Ejecutivo Global y Presidente del 2007 al 2013. Royal Caribbean acaba de adquirir el 66,7% de Silversea.

Su padre, Antonio D’Ovidio, fue un abogado especializado en derecho marítimo ampliamente reconocido para luego convertirse en propietario de un barco. ¿Era su padre un soñador o un visionario?
Sin lugar a dudas un visionario. Fue un pionero en el lanzamiento de Silversea en 1994, un concepto único en su momento y claramente diferenciado del mercado de masas. Yo tuve el mismo espíritu pionero cuando lancé la primera flota de expediciones de ultra lujo en 2008. Era una cuestión de intuición. Ambos conceptos han demostrado tener un tremendo éxito.

¿Cómo construyó Antonio D´Ovidio el concepto elegante de Silversea a principios de los noventa, cuando todo estaba enfocado en la opulencia y ostentación? ¿En qué se inspiró para crear Silversea?
La inspiración que él tenía en ese momento es la misma que tengo yo cada vez que entramos con un nuevo producto o un nuevo barco en el mercado. No baso mi intuición en las tendencias o en la “moda” o en los estudios de mercado. Lo que más me inspira es mi forma de vivir y mi propia visión de la vida y del lujo en el sentido más estricto de la elegancia personificada.
Lo primero que hago es ponerme en la piel del cliente de lujo que no busca ostentación y me pregunto “¿me atraería esto a mi? ¿Compraría este producto? ¿Sería adecuado para mí?”. Los clientes de Silversea son muy parecidos a mí: son personas que aprecian las comodidades de la vida, personas que quieren disfrutar de la vida, conocer mundo y obtener experiencias enriquecedoras, pero de una forma lujosa, cero ostentosa pero sin bajar nuestros estándares de servicio único y exquisito.
Esto es muy sencillo, viajar a sitios incómodos e inexplorados, es bonito, pero viajar a sitios incómodos de una manera cómoda y lujosa no tiene precio, y ahí es donde radica el verdadero lujo que buscan los clientes de Silversea.
Volviendo a lo que inspiró a mi padre a crear Silversea fue simplemente él mismo: quiso crear una forma de viajar en crucero que respondiera a sus deseos y necesidades.

Sus primeras experiencias con barcos de crucero fueron trabajando en Sitmar en Mónaco, para después convertirse en Presidente de Silversea en 2001, con tan solo cuatro barcos en la flota. Ahora, se enfrenta a la mayor expansión de la flota de la compañía con nueve cruceros y cinco más por venir. ¿Qué distingue a Silversea de otras compañías para seguir siendo líder?
Esta industria está en mi ADN. Fue idea e intuición de mi padre Antonio Lefebvre entrar en el negocio de los cruceros. Trabajó como abogado especializado en derecho marítimo e impartió clases de derecho marítimo y comercial en la Universidad, hasta que se convirtió en profesor en las universidades de Bari, Nápoles y Roma en 1938. Tenía un amplio conocimiento y pasión por el campo marítimo: en 1988, mi padre compró la mayoría de Sitmar Cruises, fusionándola con Princess Cruises de P&O un año más tarde, y en 1994 fundó Silversea Cruises con dos barcos especialmente diseñados para la línea. Amó este negocio durante toda su vida. Yo comparto su pasión. Mi carrera en este campo comenzó a una edad temprana, mientras estudiaba en el colegio naval en Venecia.
Desde 2001, he trabajado para convertir a Silversea Cruises en la empresa de éxito que mi padre había previsto desde su fundación.
2018 fue un año trascendental para el crecimiento orgánico e inorgánico de Silversea; nos asociamos con RCCL. Gracias a esta asociación, Silversea puede crecer más y más rápido acorde a los planes que siempre hemos querido tener de ir por delante de los demás en la comodidad, el lujo y las experiencias inolvidables a través de nuestro producto y propuesta de valor única. Actualmente estamos esperando el lanzamiento de cinco nuevos barcos.

¿Es Silversea hoy el proyecto que imaginaron construir cuando su padre empezó esta aventura?
Es exactamente lo que mi padre quería llevar a cabo. Es la realización perfecta de su sueño. Esto me hace sentir muy orgulloso de la compañía actualmente.

Si tiene que elegir una de estas palabras para definir Silversea actualmente, ¿cuál sería?
a. Tradición
b. Ultra-lujo
c. Grastronomía
d. Experiencia
e. Elegancia

Sería ‘Experiencia’. Este es nuestro principal objetivo: la misión de la compañía es crear desde cero experiencias de viaje profundas e increíbles para nuestros huéspedes más allá de lo que se hace en el mercado actual. Todo ello organizado bajo el sello del lujo, la elegancia y la unicidad de la experiencia del viaje. No sólo hacemos que nuestros clientes visiten los lugares más increíbles del mundo, sino que también se sumerjan en la auténtica belleza de cada uno de nuestros destinos y obtengan experiencias únicas. Por supuesto, el elemento de ultra-lujo siempre será una condición sine qua non.

Usted fue el fundador y primer presidente de CLIA Europa en 2013. ¿Cómo prevé el mercado de cruceros europeo? Los datos de la industria muestran que el mercado alemán es la fuente principal de clientes en Europa. ¿Cree que esta tendencia continuará expandiéndose y que Alemania seguirá siendo la generadora de energía del crecimiento de la industria de cruceros en Europa?
Creo que la industria de los cruceros seguirá creciendo en Europa y, por supuesto, Alemania jugará un papel muy importante. Pero para nuestro segmento, espero que el crecimiento provenga principalmente de otras regiones. Los alemanes tienden a elegir productos alemanes, mientras que nuestro posicionamiento es mucho más internacional, aunque es justo decir que el mercado germano sigue en crecimiento vertical positivo para nosotros y nos gustaría que lo fuera más de ahí nuestra presencia comercial en Alemania.
Para nuestro segmento, creemos que áreas como Australia, Escandinavia, Europa del Este y Benelux experimentarán un importante crecimiento durante los próximos años, sin contar con nuestros mercados más asentados como EE.UU. y Reino Unido.

En sus inicios, Silversea dependía en gran medida de los cruceristas estadounidenses como su principal mercado emisor. Actualmente estamos experimentando el crecimiento del mercado de cruceros de lujo en China, Australia, etc. ¿Cuáles son los mercados emisores con más potencial para su compañía que se estén posicionando para crecer?
Como he dicho antes, EE.UU. es y seguirá siendo, el principal mercado en términos de volumen para Silversea. Dicho esto, vemos grandes oportunidades para crecer en otras partes del mundo, como Australia y Asia, sólo por mencionar un par de ellas y las regiones que he mencionado en la pregunta anterior.

En un mundo donde las celebridades son protagonistas de las inauguraciones de barcos en nuestra industria, ¿qué sintió cuando su hija Costanza fue la madrina de su barco insignia, el Silver Muse en 2017?
Puede parecer banal, pero simplemente me sentí orgulloso de ella. A menudo digo que he tenido dos hijas en mi vida: Costanza y Silversea. No podría haber tenido más suerte en esto, en el sentido de que son dos ‘damas increíbles’. Estoy muy orgulloso de la mujer en que se ha convertido Costanza y fue un momento muy emotivo para mí tenerla como la madrina de Silver Muse.
Esta elección expresa claramente lo que es Silversea: Silversea no se trata de celebridades y de ostentación; se trata de autenticidad. De hecho, tenemos muchas celebridades navegando con nosotros pero nunca hacemos publicidad de ello. Todos los huéspedes de Silversea son tratados de una forma privilegiada. Todos son celebridades para nosotros. Puedo decirles que también valoré la idea de pedirle a uno de nuestros huéspedes más importantes y leales que fuera la madrina del Silver Muse, ya que son parte de nuestra gran familia.

El producto Expedition es para las generaciones vinientes una forma increíble de descubrir la comodidad de nuestros barcos y satisfacer sus deseos personales de descubrir el mundo de una manera distinta.

Desde el inicio de Silversea, las madrinas de sus barcos han sido mujeres de su familia. ¿Continuará esta tradición en el futuro? ¡Todavía tienes 5 barcos más para bautizar!
En realidad, para el bautismo de Silver Discoverer, el tercer barco de Expedición de Silversea, tuvimos una madrina que no era parte de la familia, sino una amiga muy cercana: era una compañera y amiga de mi padre, profesora de derecho de la Navegación en el Universidad de Roma, Tor Vergata.
Con respecto a las futuras madrinas, no puedo revelar nada en esta etapa, pero, como se consideró antes, podríamos evaluar otras opciones …

Cuando comenzó Silversea, había poca competencia en el segmento de ultra lujo pero ahora la compañía compite con líneas como Regent, Ponant y Seabourn, o incluso con nuevos jugadores fuertes como Scenic o Ritz Carlton. ¿Cuál es la propuesta que pone en valor Silversea para mantenerse al frente del mercado de lujo? ¿Cree que existen riesgos de exceso de oferta en este segmento?
Aún no. La industria de cruceros de ultra lujo está creciendo y seguirá creciendo en los próximos años. Todavía creo que hay espacio para todos nosotros. Es por eso que los nuevos jugadores en la industria no son una amenaza, son un desafío para mejorar y una oportunidad para que todos crezcamos este hermoso negocio.

Royal Caribbean Cruises Ltd. ha adquirido una participación del 67% en Silversea sobre la base 2 mil millones de dólares en los que se ha valorado la empresa. ¿Por qué no comprarlo directamente?
En primer lugar, porque la Compañía no estaba a la venta y también porque no estoy listo para retirarme. Esta sigue siendo mi vida. ¡Todavía soy demasiado joven para simplemente venderlo todo y retirarme! Bromas aparte, el objetivo de RCCL era mantenerme como un gran accionista, ya que esto asegurará el crecimiento continuo de la empresa, basado en la estrategia de éxito que hemos seguido desde su fundación.

¿Qué hace que RCCL sea diferente a cualquier otro pretendiente? ¿Fue Richard Fain primordial para usted cuando tomó esta decisión?
La industria del ultra lujo está creciendo bien, por lo tanto, es bastante lógico que haya muchos interesados ​​en formar parte de este segmento. Conozco a Richard desde hace más de 20 años, así que sabía que compartíamos la misma visión. Lo que me convenció de vender parte de la empresa no fue el beneficio económico, sino el verdadero potencial de crecimiento para que en el futuro Silversea creciera mucho más y más rápido.

Desde que desempeña su cargo, siempre ha tenido muchos amigos en la industria de los cruceros. Incluso uno de ellos, Torsten Hagen, el presidente de Viking, ha bautizado los restaurantes italianos de sus barcos con su nombre. ¿Cómo valoras este respeto en una industria tan competitiva?
Es increíblemente valioso. No nos vemos como competidores, nos vemos como aliados con un mismo objetivo: aumentar la penetración de esta industria e impulsar su crecimiento. En este sentido, tengo muchos amigos y muchos de ellos son grandes visionarios y gestores en este sector. Nos tenemos confianza y nos respetamos mutuamente. Tor me dedicó su restaurante italiano, ¡y debo admitir que es bastante bueno! A cambio, le he dedicado nuestras bibliotecas: en toda la flota de Silversea, la biblioteca se llama “Biblioteca de observación de Tor”. ¡También he colocado una bonita foto de los dos en cada biblioteca!

La misión de la compañía es crear desde cero experiencias de viaje profundas e increíbles para nuestros huéspedes más allá de lo que se hace en el mercado actual. Todo ello organizado bajo el sello del lujo, la elegancia y la unicidad de la experiencia del viaje.

La demografía siempre es fundamental para la política comercial de las líneas de cruceros de lujo. Siempre se trata de a quién te diriges y cómo hacerlo de la mejor forma posible. ¿Cómo está haciendo llegar Silversea su propuesta de valor a las nuevas generaciones y cómo mantiene repetidores al mismo tiempo?
Nuestra estrategia nunca es una revolución, es siempre una evolución. En este sentido, nunca nos perciben como “perturbadores” o “disruptores” hacia nuestros clientes fieles. Nuestro objetivo es, por supuesto, atraer nuevos clientes, mientras mimamos a nuestros valiosos miembros de la Venetian Society. Realizamos meticulosos estudios de mercado para asegurarnos de que estamos siguiendo la dirección correcta.
Además, estamos bastante enfocados en términos de objetivos, lo que significa que nuestro objetivo no es ser deseados por todos. No necesitamos conquistar a todos. Nos centramos en los baby boomers y nuestro producto se ajusta de acuerdo a sus necesidades. Sabemos que no somos lo más importante para los x-gen o millennials, pero esto es coherente con nuestra estrategia: queremos que nuestro objetivo principal se sienta cómodo al viajar con nosotros, por lo que tenemos que adaptar nuestro producto a sus necesidades.

Silversea también ha sido pionera en cruceros de expedición desde la introducción de Silver Explorer en 2008. ¿Cómo ha respondido el mercado a esta gama de productos? ¿Ve esto como un producto para las generaciones que buscan verdaderas experiencias de lujo mezcladas con la aventura de lugares inexplorados o poco transitados?
Silversea siempre ha sido un pionero. Lanzamos la compañía con un concepto sólido y único en 1994 y desde entonces hemos continuado aportando innovación a la industria. Por lo tanto, no era extraño que Silversea volviera a reinventar la industria de la expedición en 2008. Era una cuestión de intuición. Durante muchos años, la industria se mantuvo estancada o con poco crecimiento, y ahora estamos viendo una gran cantidad de, no solo nuevos barcos, sino también muchos nuevos participantes en este segmento. Silversea comenzó el segmento de la expedición de lujo hace 10 años, y muchas personas se mostraron escépticas sobre si las expediciones de lujo funcionarían. Muchos preguntaron: “¿Cómo se relaciona el lujo con los viajes de expedición?” Establecimos el estándar para las expediciones de lujo y muchos están siguiendo nuestro ejemplo. Expedition Cruising está ciertamente en auge con un número sin precedentes de nuevos barcos actualmente en cartera de pedidos. Por supuesto, que para las generaciones vinientes es una forma increíble de descubrir la comodidad de nuestros barcos y satisfacer sus deseos personales de descubrir el mundo de una manera distinta.

En términos de destinos, ¿cuáles son las nuevas fronteras para barcos de crucero? ¿Hay realmente fronteras para un hombre como usted que navega los siete continentes y atraca en más puertos que cualquier otra línea de cruceros, más de 900?
Los destinos más maravillosos del mundo son incontables, pero continuar innovando es un gran desafío. Nos gusta proponer lugares que normalmente no están asociados con el lujo, sin embargo, permitimos a nuestros clientes disfrutar de ellos con el estándar de confort de Silversea.
La única barrera a la que nos enfrentamos está relacionada con los lugares que podemos visitar de manera segura: en algunos casos, debemos evitar temporalmente ciertos destinos por un tiempo debido a razones políticas / de estabilidad, el Mar Negro, por ejemplo.

Los primeros barcos de Silversea, el Cloud y el Wind, eran pequeños en tamaño de 16.000 TB cada uno. Los dos siguientes, el Shadow y el Whisper, fueron un 75% más grandes. Su buque insignia, el Silver Muse, y su nueva hermana el Silver Moon cuando navegue, serán dos barcos de 40.000 TB cada uno, lo que significa un 250% más del tamaño que sus primeros barcos en los años 90. ¿Conservará Silversea el sello de naviera intima y acogedora a bordo de estos nuevos barcos?
Seguro. Debemos permanecer fieles a los principios originales establecidos por mi padre cuando se lanzó la empresa. Nuestros barcos deben ser íntimos y nuestro servicio a bordo debe hacerse a medida y comprometido con el disfrute de nuestros huéspedes y nuestros viajes deben ser personalizados para realizar un crucero de inmersión.

Es obvio que su padre era un visionario, ya que muchas compañías realmente están haciendo espacio para el sector de ultra lujo. ¿Cómo ve la entrada de MSC, una empresa familiar también, en ese sector?
Les deseo lo mejor y doy la bienvenida a MSC y a mi buen amigo Pierfrancesco Vago al campo del lujo, por supuesto. MSC entrará en el segmento con un concepto muy diferente al de Silversea, ya que las dimensiones de sus barcos son muy diferentes a las nuestras pero estoy seguro que traerán una aportación de valor diferencial tremenda al mercado de los barcos de lujo. 

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