Entrevista con Conrad Combrink, SVP Strategic Development Expeditions and Experiences Silversea

Silversea Expeditions celebra sus 10 años de exploración pionera en el segmento del lujo.

Reportaje perteneciente a la revista CruisesNews
Silversea Expeditions, 10 años de cruceros de ensueño

Como Vicepresindente Senior de Desarrollo Estratégico, Expediciones y Experiencias, Conrad Combrink desempeña un papel activo en muchas Expediciones de Silversea y está al frente de la planificación estratégica para todos los itinerarios de expedición, desarrollo de programas y contratación de personal para los viajes de expedición. Conrad también supervisa la creación de los programas Silversea Couture y Signature Land y participa activamente en la entrega anual del Silversea World Cruise.

¿Qué es un crucero de expedición?
El crucero de expedición comienza en 1969 cuando Lindblad Expeditions lleva los primeros viajeros a la Antártida. Fue la primera vez que un grupo de turistas pudo viajar a estos increíbles destinos remotos. Desde entonces los viajes de expedición han experimentado un crecimiento. Fundamentalmente los viajes de expedición se realizan en barcos más pequeños, con una capacidad de unos 200 pasajeros, a veces hasta 250, pero lo verdaderamente importante es el destino en sí. Se trata más de la experiencia en el destino que de la experiencia a bordo. Los viajeros que optan por este tipo de viajes son muy curiosos y están muy interesados en la experiencia en el destino, y de hecho, cuanto más remoto es el lugar, más interesante para ellos.
Por eso nuestros destinos son tan diversos, como la Antártida, el Lejano Oriente Ruso, el Ártico … y muchos otros lugares, pero realmente se trata del destino.

Tiene una pasión contagiosa por los viajes de expedición. Pasa muchos meses al año buscando nuevos y remotos destinos y emocionantes aventuras para los huéspedes de Silversea.

¿Cuáles son las diferencias entre un crucero de expedición y un crucero tradicional de Silversea?
Realmente creo que la principal diferencia está una vez más en el destino. Silversea es conocido por su producto a bordo y por ofrecer experiencias de lujo a bordo de sus barcos. Hace 10 años, cuando comenzamos Silversea Expeditions, fuimos la primera compañía en introducir el lujo en el segmento de cruceros de expedición. Anteriormente, el segmento de cruceros de expedición estaba lleno de barcos que eran muy básicos, muy viejos en general con unas instalaciones muy básicas y con pocas comodidades. Con frecuencia eran barcos de investigación, barcos de investigación rusos con camarotes muy pequeños y muy básicos, por lo que cuando Silversea comenzó, se convirtió casi en una referencia en la evolución de las expediciones, al ofrecer lujo. Eso es lo que nos caracteriza, pero para que funcione como una expedición de lujo tenemos que estar muy centrados en lo que vamos a ofrecer en el destino, por lo que la gran diferencia entre un viaje de Silversea Expeditions y un crucero de Silversea es el destino combinado con la experiencia a bordo. Todas nuestras experiencias son gratuitas. Todo lo que hacemos, también las excursiones y todo lo que ofrecemos está incluido y está hecho a medida para ofrecer un aspecto educativo del viaje. No ofrecemos entretenimiento en los barcos de expedición mientras que si lo tenemos en el resto de barcos. Tenemos un equipo de expedición en los barcos de expedición que no tenemos en los barcos clásicos. Por supuesto, el equipo de expedición está allí para mostrar en profundidad el destino. Tenemos contenido educativo con conferencias sobre el destino, sobre la vida salvaje, sobre las culturas, sobre actualidad y tenemos un líder de expedición en lugar de un director de crucero y el líder de expedición realmente es el responsable. También en muchas partes del mundo los itinerarios no están completamente cerrados, como en la Antártida o el Ártico, donde no tenemos un itinerario marcado. Sabemos que estaremos allí un período de tiempo y el líder de la expedición y el Capitán lo van haciendo sobre la marcha, por lo que el itinerario está un poco menos estructurado.

La Antártida es el destino por excelencia. ¿Qué lo hace tan excelente?
Es realmente difícil explicar la Antártida, porque es un lugar tan especial, tan único y despierta tantas emociones. Me siento muy afortunado por haber estado en la Antártida 65 veces, aunque hay personas en nuestro equipo de expedición que han estado más veces que yo. Cada vez que he estado allí, ha sido diferente y la experiencia ha sido distinta. Es la inmensidad, es la vida salvaje, es el paisaje. Es uno de esos destinos que, a menos que lo hayas visitado, es difícil de explicar. Es una oportunidad increíble para estar en un entorno virgen que a penas ha sido tocado por el hombre. Para operar en este entorno, incluso como turistas y como operadores de cruceros, tenemos que promover el turismo sostenible ya que es un entorno realmente único, quiero decir, no hay nada semejante.

¿Qué le dirías a alguien que piensa que el riesgo ambiental es demasiado alto?
Considerando la Antártida en términos de riesgo ambiental, pertenecemos a la IAATO. La IAATO es la Asociación Internacional para los Operadores Turísticos de la Antártida y es una organización internacional a la que pertenecemos todos los que operamos en la Antártida. Por lo tanto, como miembros de esta organización, promovemos el turismo ecológico sostenible en la Antártida. Obviamente, seguimos los estándares internacionales para minimizar cualquier impacto. Tanto nuestras operaciones en la Antártida como las del resto de compañías que operan allí causan un impacto mínimo, básicamente, todo lo que hacemos no tienen ningún efecto a largo plazo. También somos muy conscientes del crecimiento del turismo antártico y, como organización, está muy bien controlado. Otro ejemplo es las Galápagos donde, el crecimiento ha sido muy grande. Cerca de 100.000 turistas al año visitan las Galápagos, y el impacto no se nota porque está muy bien gestionado por el gobierno ecuatoriano y por los operadores turísticos y las líneas de cruceros que operan en este área y que son muy respetuosos con el medio. Es lo mismo en la Antártida y lo mismo en el Ártico. Creo sinceramente que el turismo en la Antártida ha impulsado ”embajadores” que difunden la necesidad de proteger la Antártida. Ahora más que nunca hay una conciencia sobre la Antártida y ahora más que nunca hay un movimiento para preservar la Antártida para las generaciones futuras. Realmente creo que si no fuera por el turismo esa conciencia no se hubiera desarrollado y realmente creo que, dado que la Antártida no pertenece a nadie, sin turismo la región sería muy vulnerable y podría sufrir cambios con bastante facilidad.

¿Cuál es el destino más popular después de la Antártida?
Es interesante para nosotros, porque tenemos cuatro barcos. Ciertamente Galápagos es extremadamente popular. Tenemos un barco allí todo el año, hacemos viajes de una semana y para todos nuestros mercados es un destino fácilmente accesible desde América, desde Europa, para el cliente español, que puede volar fácilmente desde Madrid a Guayaquil y Quito, para ir a Baltra y San Cristóbal, por lo que realmente es nuestro destino de más éxito y además lo tenemos funcionando durante todo el año. La Antártida, por supuesto, es estacional, operamos allí desde finales de noviembre hasta principios de marzo y ahora tenemos dos barcos cada temporada; el Silver Cloud y el Silver Explorer. La verdad, somos muy afortunados de tener tanto éxito.
Otras áreas muy buenas para nosotros son Australia, la costa de Kimberly, es un destino bastante popular en la compañía. Operamos allí tres meses al año haciendo viajes de 10 días y luego está el Ártico, por supuesto. En el verano operamos Svalbard, Groenlandia, el Ártico canadiense, de muy fácil acceso para el mercado estadounidense. Sorprendentemente, un área que tiene mucho éxito para nosotros es el Lejano Oriente ruso; Siberia. Viajes por Chukotka, Alaska, Kamchatka … somos una de las pocas compañías que ofrecen estos destino. Son lugares únicos. Estamos muy orgullosos de que el barco esté completo esta temporada. En los últimos años también ha estado completo, aunque también es porque hay muy pocas compañías que lo ofrecen. Hay menos de 500 personas al año que visitan este destino tan especial.

Ahora estamos trabajando mucho en una nueva expedición para el próximo año con el Silver Explorer. Es un viaje de 25 días desde Nome, Alaska hasta Tromsø en Noruega y es a través de Siberia Oriental y el Ártico ruso.

¿Todavía hay lugares vírgenes en la tierra?
Es una pregunta que nos hacen a menudo: ¿Hay algún lugar aún por descubrir? La respuesta es no, hay áreas que son únicas y muy vírgenes. El Extremo Oriente Ruso es uno de ellos; Kamchatka, la zona de Chukotka, lugares increíblemente diversos y hermosos, culturas interesantes, naturaleza interesante, paisajes únicos con muy pocos turistas. Otro de los lugares que, por ejemplo, hace algunos años decidimos comenzar a visitar es Bangladesh. El año pasado nos convertimos en la primera línea de cruceros en la historia del país que visitó Bangladesh. Fue con Silver Discoverer. Tuvimos 100 pasajeros a bordo y fue un gran éxito. Realmente un viaje muy interesante. Por tanto ¿hay lugares vírgenes en la tierra? ¡No! ¿Hay lugares que aún podemos visitar y ofrecer experiencias únicas y tal vez tener una perspectiva diferente sobre el destino? ¡Sí! La Costa Oeste de África es otro ejemplo. Somos una de las pocas compañías de cruceros que ofrecen viajes de exploración en el Oeste de África desde Cape Channel hasta Lisboa.  Papúa Nueva Guinea, las Islas Salomón, son también lugares increíblemente únicos, muy diversos, no son desconocidos, pero definitivamente únicos. Mi lugar favorito en la Tierra es Papúa Nueva Guinea. La cultura, la gente… todo en realidad.

¿En qué nuevos destinos está trabajando la Compañía?
Para nosotros, la gran noticia es que el año que viene haremos el Paso del Noreste. Hemos hecho el paso del Noroeste y lo haremos nuevamente en el futuro, pero por ahora estamos trabajando mucho en una nueva expedición para el próximo año con el Silver Explorer. Es un viaje de 25 días desde Nome, Alaska hasta Tromsø en Noruega y es a través de Siberia Oriental y el Ártico ruso. Una vez más, muy pocos barcos lo han hecho alguna vez, por lo que es un viaje único. Están ya casi agotadas las plazas. Hemos visto los primeros barcos de la flota que han pasado a formar parte de Silversea Expeditions. Con la entrada de nuevos barcos como el Muse, Dawn y Moon, ¿veremos el Wind, el Shadow y el Whisper en la flota de expedición? ¡Esa es la pregunta del millón! Definitivamente el Shadow y el Whisper son demasiado grandes para la Expedición. No hay absolutamente ninguna duda dentro de nuestra compañía de que Silver Shadow o el Silver Whisper se conviertan en barcos de Expedition. Ambos desempeñan un papel muy importante en nuestra flota. Somos una naviera pequeña e incluso con el Silver Dawn, el Moon, el Muse y el Spirit con capacidad para 600 pasajeros, todavía son barcos pequeños teniendo en consideración los barcos que se están construyendo e introduciendo hoy dia en la industria de los cruceros. Por tanto, el Shadow y el Whisper son barcos muy especiales para nosotros y muy especiales para nuestros clientes y seguirán siendo parte de nuestra colección, ofreciendo a los pasajeros cruceros más íntimos. Estamos discutiendo el Wind y su futuro. El Silver Cloud ha tenido muchísimo éxito y ha quedado demostrado que podemos ofrecer una experiencia única en un viaje de expedición con un barco de ese tamaño. No hemos tomado una decisión final sobre si el Wind permanecerá en su posición actual o si se trasladará a Silversea Expeditions. De cualquier forma, el barco continuará siendo parte de la flota de Silversea y ofrecerá a nuestros huéspedes experiencias únicas.

¿Por qué alguien a quien le gusta ir en cruceros tradicionales debería elegir un crucero de expedición?
Creo que si estás interesado en un crucero tradicional por definición, estás interesado en viajar. Y en Silversea obtienes lo mejor de ambos mundos. Realmente puedes sumergirte en la experiencia de destino con nuestro equipo de expedición, con nuestro programa de excursiones en tierra, ya sea en zodiac, ya sea en pequeños grupos explorando la zona. Incluso en Europa donde actualmente tenemos expediciones con comidas en restaurantes con estrellas Michelin y disfrutando de la cocina regional, del los vinos, de los quesos. Pero con Silversea, si eres un crucerista tradicional, obtendrás todo lo que normalmente se puede esperar de un crucero de lujo; servicio de mayordomo, la mejor gastronomía, flexibilidad…, realmente es una combinación. Me gusta referirme a él como el cóctel perfecto; una mezcla entre el lujo y experiencias verdaderamente expedicionarias

¿Cuál es tu destino de expedición favorito?
Sí, como dije antes Papúa Nueva Guinea. Hay algo realmente especial en ese país; la gente…. Es verdaderamente una experiencia genuina cuando lo visitas. No es falso, no hay nada falso al respecto. Es cierto que cuando llegas se pueden ver a algunas personas vestidas con sus trajes tradicionales y realizando las danzas típicas, lo que allí llaman “sing-sing”, pero lo cierto es que hacen estos festivales estemos nosotros allí o no, por tanto no es una experiencia falsa, es una verdadera inmersión cultural. El snorkel también es increíble, la gente es amable y cada isla es muy diferente en términos de experiencias, cultura y gente. Papúa Nueva Guinea y en realidad todo el área, Micronesia, Melanesia, Islas Salomón, los Estados Federados de Micronesia. Tienes la sensación de estar en un lugar remoto y la sensación de que el tiempo se ha detenido.

¿Cuál es tu barco favorito de la flota?
¡Esa es una pregunta muy comprometida! Probablemente tengo que decir que es el Silver Explorer. Sé que iremos en el Silver Cloud y es uno barco magnífico, el Silver Cloud es un barco de expedición absolutamente maravilloso, muy bueno, pero conozco el Silver Explorer desde hace tiempo. De hecho, he trabajado a bordo de ese barco antes de que se convirtiera en parte de la flota de Silversea, así que tengo una conexión emocional con este barco desde 1999. realmente es una verdadera “bestia”. Desde que comenzó a navegar, ha recorrido cientos de miles de millas náuticas viajando por el mundo de forma estable. Cualquier cosa que le pidamos, lo hará: navegar a través del hielo, navegar por el paso del Noreste. Sé que es solo un objeto, pero para mi tiene alma y cuando hablas con los clientes y preguntas cuál es tu barco de expedición favorito, realmente tiene como un club de fans. Es un barco magnífico, ¡aunque es feo como un trueno, es un barco increíble! Me gusta todo sobre este barco, es tan íntimo, tan manejable … ¡pero reconozco que estoy siendo muy imparcial!

¿El servicio es el mismo en todos los barcos o hay particularidades según el barco y el destino?
Creo que cada barco tiene su personalidad y su propia interpretación del producto. Especialmente si consideramos nuestra flota de Expedición, los cuatro barcos son todos muy diferentes. No tienen una sola cosa en común. Esto es algo único en la industria y, como saben, los barcos operan en diferentes regiones del mundo y están perfectamente adecuados y preparados para las áreas en las que operan, por tanto, lo que ofrecemos a bordo, aunque sigue claramente los estándares de Silversea, está abierto un poco a interpretación y nos gusta aportar un toque local. No podemos dejar de comprar pescado fresco cuando estamos en la Polinesia o cuando estamos en Irlanda, como en este momento con el Silver Cloud, que está operando en Escocia, Inglaterra e Irlanda, por lo que nos aseguramos de organizar una visita a los pubs locales para llevar un poco de la cultura local a bordo y de entretenimiento local, así que sí, cuidamos y tratamos los barcos y los destinos de forma individual.

¿Cuál es el perfil del pasajero de expedición?
Existe esta idea de que el viajero de expedición es mucho más joven, pero no es realmente cierto. El viajero de expedición con bastante frecuencia es el viajero que tiene tiempo para realizar viajes más largos, tiempo para viajar a algunos de estos destinos remotos. A menudo, un viajero de expedición ha estado ya en un barco clásico y quiere probar algo diferente. La edad media de un viajero de expedición es de unos 65 años. Algo que tienen todos en común es un gran deseo de explorar y recibir información sobre el destino que van a visitar. En términos de nivel de actividad y nivel físico, no es necesario estar muy en forma para hacer una expedición, ya que nos ocupamos de todos los pasajeros independientemente de los niveles de actividad que ofrecemos a bordo del barco. Por lo tanto, si se opta por un crucero en zodiac en la Antártida, es una opción, si desea hacer una excursión por tierra también tenemos esas opciones disponibles. Tenemos programas de kayak, programas de senderismo, etc., etc.

¿Qué nacionalidades son más “expedicionarios”?
Es una pregunta interesante. La mayoría de nuestros clientes son de EE. UU. pero es un mercado tan grande, que por pura aritmética va a ser el más importante. Tenemos una presencia muy fuerte en Australia y una presencia muy fuerte en Gran Bretaña. Y tal vez, aunque para nosotros no es un mercado tan grande, sí recibimos algunos clientes alemanes. El mercado alemán para viajes de expedición es enorme, pero viajan principalmente con Hapag-Lloyd.

 

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